Búsqueda de vida extraterrestre: Una misión para alcanzar la lente gravitatoria solar en 30 años

El Instituto de Conceptos Avanzados de la NASA es famoso por apoyar ideas extravagantes en los campos de la astronomía y la exploración espacial.

Desde su restablecimiento en 2011, el instituto ha apoyado una amplia variedad de proyectos como parte de su programa de tres fases. Sin embargo, hasta ahora, solo tres proyectos han recibido financiamiento de la Fase III. Y uno de ellos acaba de publicar un libro blanco que describe una misión para obtener un telescopio que pueda ver efectivamente biofirmas en exoplanetas cercanos utilizando la lente gravitatoria de nuestro propio Sol.

Esa distinción de la Fase III viene con $ 2 millones en fondos, que en el caso fueron para JPL, cuyo científico, Slava Turyshev, fue el investigador principal en las dos primeras fases del proyecto. Se asoció con The Aerospace Corporation para este último libro blanco, que describe un concepto de misión con más detalle y define qué tecnologías ya existen y qué necesita un mayor desarrollo.

Sin embargo, hay varias características sorprendentes en el diseño de esta misión, una de las cuales se aborda en detalle en Centauri Dreams. En lugar de lanzar una gran nave que tardaría mucho en viajar a cualquier lugar, la misión propuesta lanzaría varios satélites en cubo pequeños y luego se autoensamblaría en el viaje de 25 años desde el punto de lente gravitacional solar (SGL).

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Ese “punto” es en realidad una línea recta entre cualquier estrella alrededor del exoplaneta y en algún lugar entre 550-1000 AU en el otro lado del Sol. Esa es una distancia tremenda, mucho más que las míseras 156 AU que la Voyager 1 ha tardado 44 años en recorrer hasta ahora. Entonces, ¿cómo podría una nave espacial llegar a tres veces la distancia tomando casi la mitad del tiempo? Simple: se sumergirá (casi) en el Sol.

Usar un impulso gravitacional del Sol es un método probado y verdadero. El objeto más rápido creado por el hombre, la sonda solar Parker, usó esa técnica. Sin embargo, con un aumento de 25 UA al año, la velocidad esperada a la que esta misión tendría que viajar no es fácil. Y sería aún más desafiante para una flota de naves que para una sola.

El primer problema sería el material: las velas solares, que son el método de propulsión preferido de la misión, no funcionan tan bien cuando están sujetas a la intensidad del Sol que se requeriría para una honda gravitacional. Además, la electrónica del sistema tendría que estar mucho más resistente a la radiación que la tecnología existente actualmente. Sin embargo, ambos problemas conocidos tienen soluciones potenciales bajo investigación activa.

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Otro problema aparentemente obvio sería cómo coordinar el paso de múltiples satélites a través de este tipo de maniobra gravitatoria desgarradora y aún así permitirles coordinar la unión para formar efectivamente una nave espacial completamente funcional al final. Pero según los autores del artículo, habrá tiempo más que suficiente en el viaje de 25 años hasta el punto de observación para volver a unir activamente los Cubesat individuales en un todo cohesivo.

Lo que podría resultar de ese todo cohesivo es una mejor imagen de un exoplaneta que es probable que la humanidad no alcance para una misión interestelar completa. Qué exoplaneta sería el mejor candidato sería un tema de acalorado debate si la misión avanza, ya que hasta ahora se han encontrado más de 50 en las zonas habitables de sus estrellas. Pero eso ciertamente no es una garantía todavía. La misión no ha recibido financiación ni ningún indicio de que lo hará en un futuro próximo. Y aún tendrían que desarrollarse muchas tecnologías antes de que tal misión fuera factible.

Pero así es precisamente como siempre comienzan tales misiones, y esta tiene más impacto potencial que la mayoría. Con suerte, en algún momento de las próximas décadas, recibiremos una imagen tan nítida de un exoplaneta potencialmente habitable como la que probablemente recibiremos en un futuro medio. El equipo detrás de esta investigación merece elogios por sentar las bases para tal idea en primer lugar.

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