“En búsqueda de vida extraterrestre” Nuevo proyecto de NASA podrá detectar vida ET

La creencia de que la Tierra puede no ser el único planeta capaz de albergar vida en el universo está muy extendida entre varios científicos y entusiastas del espacio. Es probable que haya existido o continúe existiendo vida en numerosos planetas.

Sin embargo, descubrir rastros de vida en ellos siguió siendo un desafío gigantesco. Ahora, un estudio financiado por la NASA ha logrado producir un dispositivo totalmente automatizado que algún día podría ayudar en la detección de biofirmas orgánicas en suelo extraterrestre.

El dispositivo, un analizador de electroforesis de microchip (ME) completamente automático, se puede integrar en un rover exploratorio. “Hemos desarrollado un instrumento ME portátil, automatizado, alimentado por baterías y operado de forma remota acoplado a la detección de fluorescencia inducida por láser (LIF). Este sistema contiene todas las interfaces de hardware y software necesarias para la funcionalidad de un extremo a otro”, escribió el autores.

Superar las limitaciones de las técnicas existentes

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Algún día se podría implementar un analizador de electroforesis de microchip totalmente automatizado en la búsqueda de vida en otros mundos Adaptado de Analytical Chemistry 2020

Lo que constituye una pista vital de la vida extraterrestre es la presencia de ciertas moléculas orgánicas que sustentan la vida. En expediciones anteriores a Marte se empleó cromatografía de gases junto con espectrometría de masas (GC-MS), una técnica analítica que mide la proporción de iones, para separar y reconocer compuestos. Sin embargo, están sujetos a limitaciones con respecto a la investigación de determinadas moléculas. Estos incluyen ácidos orgánicos, especialmente sales o minerales y también están presentes en la muestra.

Superar este obstáculo es posible mediante el uso de separaciones basadas en ME, seguidas de la detección LIF. ME es un método utilizado para aislar varias proteínas, ácidos nucleicos y otras moléculas cargadas bajo la influencia de un campo eléctrico. LIF es una técnica de imagen láser sensible que utiliza el principio de excitación de partículas mediante radiación electromagnética.

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Alien Life (Imagen representativa) Pixyorg

Sin embargo, las técnicas que se utilizan actualmente solo están parcialmente automatizadas y no son ideales para misiones interplanetarias. Esto llevó al equipo de investigación a desarrollar un instrumento ME-LIF portátil y alimentado por baterías, que puede recibir una muestra y llevar a cabo el etiquetado, la separación y la identificación de moléculas orgánicas, todo de manera totalmente automatizada.

Diseño de un instrumento altamente eficiente

Los científicos diseñaron un dispositivo que constaba de dos microchips, uno que procesa y etiqueta una muestra líquida mientras que el otro (un chip ME) separa los compuestos, y un sistema de detección que aprovecha LIF. Tras el perfeccionamiento del dispositivo, los autores lo probaron en condiciones marcianas simuladas en el desierto de Atacama de Chile.

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iedras Rojas, Desierto de Atacama, Chile Wikimedia Commons

Se equipó con el analizador un sistema móvil desplegado de forma remota que contenía un extractor de agua subcrítico portátil. A medida que el rover perforaba el suelo, las muestras se introducían en el extractor. A continuación, se introdujo agua en las muestras adquiridas, que se calentaron para extraer los compuestos para su análisis.

El sistema de nuevo diseño detectó aminoácidos en el suelo de tres de las cuatro ubicaciones de perforación a niveles de partes por mil millones. Se encontró que la sensibilidad del análisis fue significativamente mayor que la informada para los métodos basados ​​en GC-MS. “Esta es la primera demostración de un análisis ME completamente automatizado de muestras de suelo relevantes para la exploración planetaria”, explicaron los autores con orgullo.

Si bien se requieren más ajustes y perfeccionamiento del instrumento antes de que sea apto para condiciones extraterrestres y vuelos espaciales, los científicos expresaron su esperanza de que esto podría sentar las bases para el desarrollo de ME-LIF para misiones de búsqueda de vida.

ib



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