¿Estamos solos? Los astrofísicos esperan encontrar vida extraterrestre en los grandes exoplanetas ‘Hycean’ recién descubiertos

Los astrónomos llevan mucho tiempo buscando un planeta similar a la Tierra que sustente la vida, y los recientes descubrimientos de exoplanetas sugieren que su sueño se hará realidad en un futuro no muy lejano.

La búsqueda de extraterrestres por parte de la humanidad ha tomado diferentes formas a lo largo de las últimas décadas. Inicialmente impulsados ​​por afirmaciones de avistamientos de ovnis y películas de Hollywood que suponían que ET (extraterrestres) vivían en Marte, hemos recorrido un largo camino y ahora estamos mirando una nueva clase de exoplanetas.

Estos exoplanetas son muy diferentes de nuestro planeta azul, la Tierra, pero es probable que puedan albergar vida. Este conjunto de exoplanetas, llamados planetas Hycean, son hasta 2,5 veces más grandes que la Tierra, y no necesariamente son similares a la Tierra en términos de atmósfera y presencia de agua; escribe el escritor científico Michael (Mike) Wall en Space.com . Los científicos ahora están buscando posibilidades de que incluso en configuraciones que no son similares a la superficie y la atmósfera de la Tierra, la vida aún sea sostenible.

Los planetas Hycean tienen océanos y atmósferas ricas en hidrógeno, y han sido identificados por astrónomos que se han centrado en la misión de buscar firmas de vida extraterrestre más allá de nuestro sistema solar. Esto podría acelerar enormemente la búsqueda de vida fuera de nuestro Sistema Solar. Esos objetivos potenciales orbitan pequeñas y tenues estrellas enanas rojas entre 35 y 150 años luz de la Tierra.

Los científicos han descubierto que los planetas Hycean están abundantemente esparcidos por la Vía Láctea y podrían albergar vida microbiana similar a los “extremófilos” que prosperan en algunos de los entornos más duros de la Tierra, dijeron los miembros del equipo del estudio. “Los planetas Hycean abren una vía completamente nueva en nuestra búsqueda de vida en otros lugares” , dijo en un comunicado el autor principal Nikku Madhusudhan, del Instituto de Astronomía de la Universidad de Cambridge en Inglaterra . “Es emocionante que existan condiciones habitables en planetas tan diferentes a la Tierra”, agregó en la misma declaración la coautora del estudio Anjali Piette, también del Instituto de Astronomía de Cambridge.

En un nuevo estudio sobre los planetas Hycean publicado en línea el miércoles (25 de agosto de 2021) en The Astrophysical Journal , los científicos dicen que los Hyceans son una gran cantidad de planetas. Algunos planetas Hycean orbitan tan cerca de sus estrellas (sus soles) que están bloqueados por las mareas, con un lado diurno abrasador y un lado nocturno eternamente oscuro. Los investigadores dicen que la vida podría existir incluso en Hyceans tan extremos, enfatizan los investigadores, por ejemplo, en las aguas nocturnas de los mundos bloqueados por las mareas. O en esos planetas Hycean que orbitan muy lejos de su estrella, reciben muy poca radiación.

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Al tratar de determinar cómo son las condiciones en un planeta a muchos años luz de distancia, los astrónomos primero deben determinar si el planeta se encuentra en la zona habitable de su estrella y luego buscar firmas moleculares para inferir la estructura atmosférica e interna del planeta, que gobiernan las condiciones de la superficie, la presencia de océanos y el potencial de vida.

Los astrofísicos también buscan la presencia de gases como el oxígeno y el metano, que se consideran biofirmas de la vida orgánica. “Una detección de biofirma transformaría nuestra comprensión de la vida en el universo”, dijo Madhusudhan. “Necesitamos ser abiertos sobre dónde esperamos encontrar vida y qué forma podría tomar esa vida, ya que la naturaleza continúa sorprendiéndonos de maneras a menudo inimaginables”.

Otros científicos que trabajan con dispositivos tecnológicos innovadores como el Telescopio Espacial James Webb de la NASA, de $ 9,8 mil millones de dólares, cuyo lanzamiento está programado para finales de este año, podrían aprovechar el progreso pionero que Nikku Madhusudhan y los miembros de su equipo han logrado al identificar varios mundos Hycean.

De hecho, como escribe Mike Wall en otro artículo de Space.com , es posible que estemos entrando en una fase bastante interesante en nuestra búsqueda de vida más allá de la Tierra. “De hecho, la abundancia de mundos acuáticos en el sistema solar exterior sugiere que buscar la” Tierra 2.0 “puede no ser la mejor estrategia para buscar vida; la mayor parte de los bienes raíces habitables en el cosmos pueden estar enterrados bajo el hielo”, escribe Wall.

Wall también propone que puede haber vida (en forma microbiana) por ahí y que tal vez aún no se haya desarrollado intelectualmente. “El contacto con extraterrestres inteligentes también requeriría alineamientos temporales y temperamentales; su civilización tendría que crecer en sincronía con la nuestra, una hazaña nada despreciable en un universo que tiene 13.820 millones de años”, escribe.

Wall escribe con humor: “Después de todo, la Tierra ha estado habitada durante unos 4.000 millones de años, pero hemos estado enviando ondas de radio durante aproximadamente un siglo y lanzando naves espaciales solo desde 1957. Y es difícil encontrar un lugar lejano microbios, que presumiblemente aún no han inventado la radio “.

Entonces, esperemos que científicos como Nikku Madhusudhan tengan éxito pronto. “Una detección de biofirma transformaría nuestra comprensión de la vida en el universo”, se cita a Madhusudhan en Space.com. “Necesitamos ser abiertos sobre dónde esperamos encontrar vida y qué forma podría tomar esa vida, ya que la naturaleza continúa sorprendiéndonos de maneras a menudo inimaginables”.

 



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