La antigua almeja ‘Regreso de entre los muertos’ se niega a extinguirse

En la década de 1930, el paleontólogo George Willett fue el primero en describir el bivalvo fosilizado, un diminuto molusco de 10 milímetros descubierto por la coleccionista aficionada de conchas Edna Cook en una colección de fósiles provenientes de un área en Baldwin Hills de Los Ángeles.

Una diminuta almeja luminosa que se creía que se había extinguido hace unos 40.000 años ha sido sorprendentemente descubierta viva por un ecologista marino en California.

El bivalvo, de aproximadamente 11 milímetros de largo, se llama Cymatioa cooki y se identificó previamente a partir de sus ilustraciones fósiles. Sin embargo, el ojo atento de Jeff Goddard, mientras recorría las pozas de marea en una playa no muy lejos de Santa Bárbara en otoño de 2018, vio algo extraño e inédito. Se trataba de dos almejas blancas translúcidas cuyas conchas no medían más de 10 milímetros de largo.

Fue después de que empujaron hacia adelante un pie con rayas blancas que superaba la longitud de su caparazón que el investigador de la Universidad de California, Santa Bárbara, tuvo la sospecha de que había visto algo así en alguna parte. Goddard envió fotografías de las almejas a un colega suyo, Paul Valentich-Scott, curador de malacología en el Museo de Historia Natural de Santa Bárbara. El experto no parecía menos desconcertado, mientras trataba de averiguar qué era. A raíz de una serie de esfuerzos fallidos para volver a encontrarse con las escurridizas almejas, en 2019 los dos científicos capturaron un espécimen vivo del escurridizo bivalvo. Una vez que lo compararon con los registros fósiles, se dieron cuenta de que parecía provenir de un bivalvo narrado en la década de 1930 por George Willett.

La especie había sido nombrada por el paleontólogo en honor a la coleccionista aficionada de conchas Edna Cook, quien desenterró las minialmejas en una colección de 30,000 conchas y sospechó que eran especiales.

“Una vez que vi físicamente ese espécimen original que Willett había usado para su descripción, supe de inmediato” que la almeja viva era de la misma especie, dijo Valentich-Scott a los medios.
Mientras se preguntaban cómo las antiguas almejas habían llegado a esta área en particular, los científicos especularon que una corriente de agua cálida posiblemente las había llevado desde su hábitat típico más al sur.



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