¡Mensaje a los arqueólogos del futuro!: Perdón por todo el ganado

Miles de años en el futuro, cuando los paleontólogos descubran fósiles de nuestra era actual, es probable que noten algo interesante sobre nuestra sociedad: hay muchos más fósiles de ganado que los de animales salvajes.

El ganado, los cerdos, las gallinas y las ovejas, junto con los humanos, probablemente dominarán nuestro registro fósil de mamíferos, según un análisis publicado en la revista Anthropocene. 

Poblaciones en auge de vacas, ovejas, cerdos y pollos habitan la Tierra, por lo que sus restos también pueden gobernar nuestro registro fósil.

“Estamos cambiando radicalmente la naturaleza de los tipos de animales que tenemos viviendo en la superficie [de la Tierra]”, dice la coautora Karen Koy, bióloga de la Missouri Western State University.

La forma en que los humanos han criado y criado ganado significa que habrá una clara distinción entre los fósiles de animales de hoy y los de tiempos anteriores, que en su mayoría están compuestos por especies silvestres. E incluso si los futuros paleontólogos no se dan cuenta de que estos organismos fueron criados para la alimentación, la propagación global del ganado al menos será fácil de detectar, dice Koy.

Reformando el registro fósil

Los humanos están remodelando los hábitats y los ecosistemas, y los científicos aún están debatiendo cómo llamar a estos cambios. Algunos dicen que los años de cambios climáticos y ecológicos globales causados ​​por los humanos deberían considerarse un período distinto de tiempo geológico llamado Antropoceno . Sería una descripción similar a cómo la era del Triásico se refiere a la aparición de mamíferos y dinosaurios. Pero otros piensan que no es posible designar una era geológica mientras todavía la estamos experimentando, dice Koy.

Koy sigue siendo agnóstico con respecto a la cuestión del Antropoceno, aunque sí señala que una métrica utilizada para delinear períodos geológicos es un cambio en el tipo de fósiles que quedan. Ella ve su trabajo como un experimento mental: “Si alguien estuviera mirando hacia atrás en el tiempo, ¿qué verían como un registro de este período de tiempo?”

Koy y su coautor, Roy Plotnick, de la Universidad de Illinois en Chicago, concluyen que hay algunas razones por las cuales los futuros arqueólogos tienen más probabilidades de encontrar ganado y restos humanos. Para empezar, las poblaciones de ganado son enormes. Algunas estimaciones indican que la cantidad de ganado en el planeta es más de 14 veces mayor que la de los animales salvajes. Vacas, cerdos, ovejas y pollos se han extendido a todos los continentes, excepto a la Antártida, dice Koy.

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Al mismo tiempo, los humanos han empujado a algunas especies silvestres a la extinción y continúan invadiendo los hábitats. Eso significa que los futuros geólogos tendrán mayores probabilidades de encontrar ganado que la vida silvestre, estos últimos tienen un menor número de población y es más probable que solo se encuentren en extensiones de tierra más pequeñas.

La preservación es clave

La forma en que los humanos manejan el ganado muerto también los hace más propensos a ser fosilizados. La mayoría de las aves, dinosaurios y megafauna encontrados por los geólogos han durado hasta ahora porque los animales muertos se cubrieron rápidamente con barro o tierra, dice Koy. Solo una pequeña proporción de animales de esas épocas murieron en las antiguas riberas y humedales y se sumergieron en sedimentos conservadores.

Los entierros, tanto los cementerios humanos como los pozos cubiertos utilizados para el ganado, imitan ese proceso. Eso prepara estos restos para convertirse en fósiles, a diferencia de los animales salvajes, que probablemente solo se conservarán si tienen la suerte de ser enterrados por las fuerzas de la naturaleza.

Y el futuro de nuestras mascotas se encuentra en algún lugar entre la vida silvestre y el ganado. Aproximadamente 900 millones de perros y 100 millones de gatos salvajes están trotando en todo el mundo, superando en número a algunos de sus parientes como lobos y pequeños felinos salvajes. Pero no todos son mascotas de la casa, por lo que solo aquellos amorosamente enterrados por sus dueños tienen una buena oportunidad de fosilización.

Una abundancia de pollos

Otro estudio, publicado en 2018 propuso que los pollos en particular definirán nuestro registro arqueológico. Si bien Koy no sugiere que los fósiles de nuestra era estén dominados por un ganado en particular, sí cree que la extraña uniformidad de estos restos se destacará durante futuras excavaciones. Criamos ganado para que todos tengan aproximadamente la misma forma y tamaño, por ejemplo, porque eso facilita el procesamiento de la carne.

“No es solo que haya animales domésticos en todas partes, sino que son notablemente diferentes de cómo se vería un animal salvaje”, dice ella.

En cuanto a qué tan bien los futuros arqueólogos comprenderán estos fósiles, podrían intentar resolverlo de la misma manera que los arqueólogos lo hacen ahora, dice Koy. “Pueden tener argumentos en la literatura, como tenemos ahora sobre varias partes del registro arqueológico”.



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